I cookie HTTP, più comunemente denominati Web cookies, tracking cookies o semplicemente cookie, sono frammenti di testo inviati da un server ad un Web client (di solito un browser) e poi rimandati indietro dal client al server - senza subire modifiche - ogni volta che il client accede allo stesso server.

I cookie HTTP sono usati per eseguire autenticazioni e tracking di sessioni e memorizzare informazioni specifiche riguardanti gli utenti che accedono al server come, ad esempio, in caso di acquisti on-line, il contenuto dei loro "carrelli della spesa" (shopping cart).

Poiché possono essere usati per monitorare la navigazione su internet, i cookie sono oggetto di discussioni concernenti il diritto alla privacy: molti paesi ed organizzazioni, fra cui gli Stati Uniti e l'Unione Europea, hanno legiferato in merito.

I cookie vengono spesso erroneamente ritenuti veri e propri programmi e ciò genera errate convinzioni. In realtà essi sono semplici blocchi di dati, incapaci, da soli, di compiere qualsiasi azione sul computer. In particolare non possono essere nè spyware, nè virus.

I moderni browser permettono agli utenti di decidere se accettare o no i cookie, ma l'eventuale rifiuto rende alcuni oggetti inutilizzabili. Ad esempio, gli shopping cart implementati con i cookie non funzionano in caso di rifiuto.

Più in dettaglio alcuni esempi di utilizzo utilizzo dei cookie sul Web:

- Per riempire il carrello della spesa virtuale (i cookie permettono di mettere o togliere gli articoli dal carrello in qualsiasi momento)
- Per permettere ad un utente il login più veloce in un sito web
- Per personalizzare la pagina web sulla base delle preferenze dell'utente (per esempio in un motore di ricerca l'utente può decidere quanti risultati della ricerca voglia visualizzare per pagina)
- Per la gestione di un sito: i cookie servono a chi si occupa dell'aggiornamento di un sito per capire in che modo avviene la visita degli utenti, quale percorso compiono all'interno del sito. Se il percorso porta a dei vicoli ciechi il gestore se ne può accorgere e può migliorare la navigazione del sito


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